Zu David Leans erleichterter Freude wurde seine Liebesarbeit, die satte 15 Millionen Dollar gekostet hatte und mit einer großartigen Besetzung aufwartete, darunter Peter O'Toole, Alec Guinness, Omar Sharif, Anthony Quinn, Jack Hawkins, Anthony Quayle und Jose Ferrer, begeistert aufgenommen vom Publikum im Odeon.

Peter O'Toole. Quelle: dailymail.co.uk

Lean konnte sogar während der verschwenderischen Aftershow-Party im Grosvenor House Hotel lachen, als der berühmt-bissige Noel Coward bemerkte, dass, wenn O'Toole in der Titelrolle hübscher gewesen wäre, sie es Florence Of Arabia nennen müssten. Es gab keine einzige weibliche Sprechrolle, eine Auslassung, die heute einen Aufschrei hervorrufen würde, aber es ist trotzdem ein bleibendes Meisterwerk. Große Regisseure wie Stanley Kubrick, Martin Scorsese, George Lucas und Ridley Scott betrachteten sie alle als Schlüsseleinfluss.

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Steven Spielberg bezeichnet es als sein Lieblingsbild aller Zeiten und nennt es „ein Wunder“. Und kein Wunder. Es enthält einige der unsterblichsten aller filmischen Bilder, vielleicht vor allem die sogenannte „Trugbildszene“, das schimmernde Filmmaterial, das die Ankunft von Sharifs Figur Sherif Ali darstellt. Für das Publikum in den frühen 1960er Jahren waren solche Szenen noch atemberaubender als heute. In den schwärmerischen Worten des Kritikers Dilys Powell war es das erste Mal, dass das Kino „Ekstase“ kommunizierte.

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Das war auch gut so, denn die Entstehung von „Lawrence von Arabien“ war nicht annähernd ekstatisch gewesen. Hauptsächlich zwischen Mai 1961 und September 1962 in Jordanien, Spanien und Marokko gedreht, war es im Gegenteil ein Alptraum von entsprechend epischen Ausmaßen gewesen, der von ungehorsamen Kamelen, stampfenden Pferden, Persönlichkeitskonflikten, epischen Trinkgelagen, Glücksspielgelagen und wilden Spiralen verdorben worden war Kosten, die Inhaftierung eines Drehbuchautors und sogar einer dipsomanischen Ziege.

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Ganz zu schweigen von den verärgerten unbezahlten Statisten – Soldaten der marokkanischen Armee – die zwischen den Einstellungen willkürlich auf die Besetzung und die Crew schossen. Die bemerkenswerte Geschichte von T.E. Lawrence, der mutige Armeeoffizier, der während des Ersten Weltkriegs die britische Unterstützung für die arabische Revolte gegen das Osmanische Reich anführte, war erstmals von Lawrence selbst als Film ins Gespräch gekommen. Sein 1926 erschienenes autobiografisches Buch war ein riesiger literarischer Erfolg mit offensichtlichem Leinwandpotential, doch zahlreiche Adaptionsprojekte blieben auf der Strecke.

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Dann erwarb Produzent Sam Spiegel, für den Lean 1957 den Hit „Die Brücke am Kwai“ gemacht hatte, die Rechte. Spiegel war ein österreichisch-ungarischer Jude, der sich, nachdem er sich in Amerika niedergelassen hatte, zunächst als S.P. Eagle bezeichnet hatte, um sein Judentum in einer Gesellschaft zu verbergen, in der Antisemitismus weit verbreitet war. Er wusste, dass der Film zumindest teilweise in arabischen Ländern gedreht werden musste, wo seine ethnische Zugehörigkeit ein noch größeres Problem darstellen würde, also lud er klugerweise einen Diplomaten aus Old Eton, Anthony Nutting, mit guten Verbindungen als technischen Berater ein.

Nutting, der auch einer von Lawrences Biographen war, veranlasste den Spiegel ordnungsgemäß, ein Visum zu erhalten, in dem seine Religion als anglikanisch aufgeführt war. Spiegels erste Wahl für die Rolle von Lawrence war Marlon Brando, aber als Brando sich entschied, stattdessen Mutiny On The Bounty zu machen, richtete sich die Aufmerksamkeit auf einen wenig bekannten Schauspieler namens Albert Finney. Er wurde erfolgreich auf dem Bildschirm getestet, aber dann lehnte auch er die Rolle ab und sagte, es würde ihn zu einem Star machen und er fühlte sich nicht bereit, damit fertig zu werden, über Nacht ein bekannter Name zu werden. „Ich habe Angst davor, was es mit mir als Person machen wird“, erklärte er.

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Trotz Spiegels Einwänden war er sich sicher, dass er in einem schlaksigen, irischstämmigen Yorkshireman (obwohl Lawrence ein 5 Fuß 5 Zoll großer Waliser war) endlich seine Spur gefunden hatte. Und natürlich hatte Finney recht. Lawrence von Arabien machte O'Toole zu einem der führenden Schauspieler seiner Zeit. Als er Jahre später einen Sohn zeugte, erkannte er seinen großen Durchbruch, indem er ihn Lorcan nannte, die gälische Version von Lawrence. Doch die Leistung, die O'Toole einen Namen machte, war auch die anstrengendste seiner Karriere.

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Das Filmen eines Kriegsepos in einer Wüste war immer voller Gefahren und O'Toole erlitt verschiedene Verletzungen, darunter Verbrennungen dritten Grades, einen Schädelbruch, eine ausgerenkte Wirbelsäule, zwei verstauchte Knöchel, einen Leistenriss und einen gebrochenen Daumen. Er verbrachte auch so lange auf Kamelen, dass sein Hintern stark blutete, eine Qual, der er schließlich mit meterhohem Schwammgummi begegnete, den er aus England geschickt und in den Sattel eingebaut hatte.

Peter O'Toole. Quelle: dailymail.co.uk

Weit davon entfernt, sich über seine feine westliche Art lustig zu machen, entschieden die örtlichen Beduinenstammesangehörigen, dass dies eine sehr gute Idee war. Sie fingen an, dasselbe selbst zu tun und gaben ihm einen Namen, der haften blieb: „ab al-Isfanjah“. Es bedeutete „Vater des Schwamms“. O'Toole absorbierte Alkohol sicherlich wie ein Schwamm, allerdings nicht ohne spektakulär betrunken zu werden. Zurück in England hatte er seine Gage von 12.500 Pfund mit dem Kauf eines neuen Morris Minor für seine Schauspielerin, Frau Sian Phillips, gefeiert, den er am Weihnachtsmorgen mit einem riesigen Band geliefert hatte.

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Dann lieh er sich das Fahrzeug für eine Nacht aus und sie sah es nie wieder. Als Gelähmter war er hinten in ein Polizeiauto gefahren und hatte es abgeschrieben. Sie erhielt einen Anruf, in dem ihr mitgeteilt wurde, dass er verhaftet worden sei und die Nacht in einer Zelle verbringen würde. Getreu seiner Form kam er später mit einem mächtigen und auffälligen Kater in Jordanien an. Aber er war nicht nur ein Säufer, er war auch ein nervöses Wrack. Trotz seiner äußerlichen Prahlerei war sich O'Toole sowohl hinsichtlich seines Talents als auch seines Status unsicher.

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Als Nutting ihn streng warnte, dass es seine arabischen Gastgeber zutiefst beleidigen würde, wenn er dort betrunken würde, und sie ihn sogar abschieben könnten, tat er sein Bestes, um auf dem Wagen zu bleiben. Auf einem Kamel zu bleiben, war eine andere Sache. O'Toole hatte sofort eine Beziehung zu Sharif aufgebaut, seinem ägyptischen Co-Star, der vor der mitreißenden Aqaba-Razzia-Szene, in der ihre Charaktere auf Kamelen 400 Statisten in einem Anderthalb-Meilen-Angriff anführen sollten, erschrocken war .

Peter O'Toole. Quelle: dailymail.co.uk

Sharif sagte, er plane, sich in den Sattel zu schnallen, damit er nicht herunterfallen könne. O'Toole schlug vor, sich auch Blotto zu besorgen. Beide kippten schnell mehrere Gläser Brandy und Milch hinunter, was zur Folge hatte, dass Sharif während des Angriffs, immer noch von einem Seil festgehalten, langsam auf den Kopf rutschte. O'Toole blieb fast bis zum Ende aufrecht, als er herunterfiel und von den stampfenden Pferden der Statisten fast getötet wurde.

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Eine Haustierziege, die die Beduinen einem der Besatzungsmitglieder geschenkt hatten und die sie einfallslos Billy nannte, entwickelte einen unersättlichen Geschmack für Alkohol. Die Ziege trottete jeden Tag um 18 Uhr in die Bar und wartete darauf, dass die Requisiten ihm Getränke kauften. Einmal gab es 12 Requisiten, die jeder eine Runde kauften. Laut Location Manager Eddie Fowlie trank Billy sie normalerweise alle „unter dem Tisch“, aber nach 12 Grand Marniers hatte er keine Beine mehr. Am Ende wurde er als schlechter Einfluss vom Set verbannt.

Peter O'Toole. Quelle: dailymail.co.uk

O'Toole und Sharif, man kann mit Fug und Recht behaupten, hatten einen schlechten Einfluss aufeinander. Allein die Dreharbeiten in Jordanien dauerten fast vier Monate, und da das Wetter von fast unerträglicher Hitze bis hin zu tobenden Winden, die tosende Sandstürme aufwirbelten, wechselte, flohen sie gemeinsam so oft sie konnten in die Fleischtöpfe der libanesischen Hauptstadt Beirut. Dort – vollgestopft mit Amphetaminen, damit sie keine wertvolle Schlafzeit verschwendeten – verspielten sie gewohnheitsmäßig ihren ganzen Lohn und hatten so viel Sex wie möglich.

Eines Nachts landeten sie in einem Gebäude voller Frauen, die ungewöhnlich wenig auf ihr gutes Aussehen und ihre Ausstrahlung zu reagieren schienen. Es stellte sich heraus, dass es sich um ein Nonnenkloster handelte. So zermürbend es auch war, der Dreh wurde durch die freundschaftliche Zusammenarbeit mit Jordaniens König Hussein, dessen Urgroßvater 1916 an der Seite von Lawrence den Arabischen Aufstand angezettelt hatte, einfacher, als es hätte sein können.

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