Im Alter von 15 bzw. 22 Jahren wurden die Schwestern Katherine und Nerissa Bowes-Lyon, die aufgrund ihres Zustands nicht sprechen konnten, 1941 von ihren Eltern heimlich in die Royal Earlswood Institution für psychische Defekte in Redhill, Surrey, gebracht.

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Sie blieben in der Einrichtung, die den größten Teil ihres Lebens grausam als "National Asylum for Idiots" bezeichnet wurde, und wurden Berichten zufolge kaum jemals besucht und als tot registriert.

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Obwohl die Königinmutter wusste, dass die Aussage in Burkes Peerage, dass beide Frauen verstorben waren, nicht wahr war, besuchte sie keine von beiden und sah offenbar keinen Widerspruch in ihrer Schirmherrschaft über Mencap, die sich gegen Familien einsetzt, die ihre geistig behinderten Beziehungen in staatliche Obhut nehmen.

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Nerissa starb 1986 im Alter von 66 Jahren und Katherine starb vor sechs Jahren im Alter von 87 Jahren. Eine Zeitung behauptete jedoch 1996, Königinmutter wisse nichts von ihrer Existenz, bis sie 1982 einen Brief von der Freundesliga der Institution erhielt.

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Danach schickte sie angeblich einen vierstelligen Betrag, um Weihnachts- und Geburtstagsgeschenke für das Paar zu finanzieren - aber es gibt keine Beweise dafür, dass die Royals sie besuchten.

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Nerissa wurde 1919 und Katherine 1926 geboren. Ihr Vater war John Bowes-Lyon, einer der älteren Brüder der Königinmutter und ein Sohn des Earl of Strathmore. John starb 1930 und wurde bis 1966 von der Mutter der Mädchen, Fenella, überlebt.

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Die Schwestern waren unglücklich, in einer Zeit geboren worden zu sein, in der geistige Behinderung als Bedrohung für die Gesellschaft angesehen wurde und mit Promiskuität, makelloser Zucht und Kleinkriminalität, den Merkmalen der Unterschicht, verbunden war. Assoziationen, die durch den Glauben der Bevölkerung an die Wissenschaft der Eugenik gefördert werden und bald von den Nazis angenommen werden.

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Für die Bowes-Lyons war dies ein Stigma, das ihre soziale Stellung gefährden und die ehelichen Aussichten ihrer anderen Kinder beeinträchtigen konnte. Die schöne und gesunde Schwester von Nerissa und Katherine, Anne, wurde durch ihre zweite Ehe eine Prinzessin von Dänemark. In ihrer ersten Ehe war sie Viscountess Anson und Mutter des Gesellschaftsfotografen, des verstorbenen Lord Lichfield.

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Ihre Aufnahme in die Anstalt wurde auch als notwendig erachtet, als ihre Tante Elizabeth 1923 den zukünftigen König George VI heiratete. Die schockierende Geschichte ihrer Inhaftierung kam kurz nach Nerissas Tod ans Licht, als Journalisten entdeckten, dass sie in einem Grab begraben war, das nur mit einem Plastik-Namensschild und einer Seriennummer gekennzeichnet war.

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Der darauffolgende Skandal, der eine anonyme Quelle dazu veranlasste, Nerissa einen Grabstein zur Verfügung zu stellen, hatte wenig Einfluss auf das Leben ihrer Schwester. Katherine empfing keine Besucher in der Anstalt, und da ihre Tante, die Königinmutter, bis ins hohe Alter lebte, besaß sie - zumindest bis zu ihren letzten Jahren dort - nicht einmal ihre eigene Unterwäsche und musste sich aus einem Gemeinschaftsschrank anziehen.

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Das Royal Earlswood wurde 1997 geschlossen; Mindestens eine ehemalige Krankenschwester hat behauptet, Patienten seien misshandelt worden. Das grandiose Gebäude wurde inzwischen in Luxusapartments umgewandelt.

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